Reciclaje de Aceites minerales Usados

Existen numerosos sistemas de aprovechamiento aplicables a los aceites usados: desde la reutilización, donde se vuelve a utilizar tras leves procesos de limpieza, hasta la regeneración, que consiste en someter a los aceites a una serie de tratamientos hasta devolverles sus características originales, sin generar prácticamente residuos en el proceso.

El proceso más común utilizado durante muchos años, y en particular para aplicaciones de pequeña o mediana escala, es el de ácido-arcilla:

  • En una primera instancia el aceite usado es calentado hasta temperaturas de 170ºC, para permitir la evaporación del agua y eliminación de otras materias volátiles como nafta y solventes orgánicos que puedan haberse mezclado con el aceite usado.
  • Luego de que enfría hasta aproximadamente 30 o 40º C es mezclado con ácido sulfúrico concentrado(10% de la cantidad de aceite usado) para eliminar gran parte de las impurezas. De esta mezcla se forman compuestos con azufre insoluble (asfalto de fango). El lodo ácido se extrae para ser almacenado en depósitos.
  • A continuación, el producto se someta a neutralización: se agrega óxido de calcio o cenizas de soda y se calienta bajo agitación, nuevamente a 170º C. El proceso demora 2 a 4 horas. La cal reacciona con el ácido neutralizando el aceite a un pH 7 y formando yeso.
  • Para finalizar el contenido se pasa a través de una prensa de filtraciónque separa el sólido (yeso) del aceite. La filtración se puede realizar con arcilla para mejorar el color y olor mediante tierra de blanqueo (por ejemplo, tierra Fuller).
  • Como etapa final se realiza una destilación al vacío.

La mayor desventaja de este proceso es la generación de residuos (lodo ácido y yeso endurecido del filtro remojado con aceite).

¿Sabías qué?

En los Estados Unidos se consumen unos 7,6 millones de toneladas al año de lubricantes, en Japón 2,2 millones, en la Unión Europea 4,7 millones y en España unas 560.000. La demanda mundial de aceites lubricantes llega aproximadamente a 40 millones de toneladas año. (Fuente: Depuroil S.A.)

Según datos oficiales, en la actualidad en España se recoge un 77% de las 220.000 toneladas del total. El 23% restante (50.000 toneladas) queda fuera de control. Del total de los aceites usados recogidos cada año, 66.000 toneladas se destinan a la incineración o combustión, 51.000 toneladas a la cogeneración, 49.000 toneladas a la regeneración y 4.000 toneladas a otros destinos.

¿Por qué reciclar los Aceites Usados?

Por el hecho de ser los aceites usados contaminantes para el entorno, es conveniente su reciclaje.

Si no se recoge adecuadamente produce graves problemas al ambiente:

  • El aceite usado de motor contiene hidrocarburos que no son biodegradables biológicamente.
  • Si son vertidos a la tierra destruyen el humus vegetal convirtiendo infértil al suelo.
  • Todo esto no solo penetra en el suelo, sino que puede contaminar aguas subterráneas.
  • Los aceites usados forman una película impermeable en la superficie de las aguas, impidiendo su oxigenación y produciendo de muerte de vida aeróbica.
  • Si son eliminados a través de los alcantarillados, produce la destrucción de bacterias de los sistemas de tratamiento.
  • Muchas veces también contiene aditivos que generan una cantidad considerable de cenizas.

También producen severos problemas a la salud

  • Contienen componentes cancerígenos.
  • Producen severos daños en la piel.

Se debe tener un tratamiento adecuado, ya que su quema o mezcla con fuel-oil, para calefacción o producción de energía, produce emisiones gaseosas altamente tóxicas debido a que contienen compuestos de plomo, cloro, fósforo, azufre, cadmio, etc.

Al aprovechar el aceite usado como materia prima, se está reduciendo la cantidad de residuos a disponer y mejorando la situación ambiental. A su vez se está diminuyendo el uso de recursos naturales no renovables.

Concretamente en el caso de Uruguay, la reducción en el uso de recursos naturales trae como consecuencia inmediata beneficios económicos debido a la disminución de importación de hidrocarburos.

Los procesos de reciclaje a pequeña escala pueden ser incapaces de lograr un producto de gran calidad, pero para países en vías de desarrollo como el Uruguay, existen numerosas aplicaciones para aceites lubricantes de menor calidad en las industrias de pequeña escala.

Además, el reciclaje de aceite a pequeña escala ofrece la oportunidad de crear fuentes de trabajo y mayores ingresos. Se crean no sólo pequeños centros de reciclaje, sino también empresas que se encargan de realizar la recolección.

Barreras al reciclaje

  • La principal causa para una baja tasa de regeneración de aceites usados se debe a diversas razones, principalmente económicas, ya que los aceites usados tienen un gran poder calorífico, lo que hace que se utilicen como combustible en cementeras en vez de utilizarlos de otra forma.
  • Otro impedimento es la gran desconfianza del mercado hacia los productos regenerados o reciclados.
  • Sin una buena reglamentación la recolección de los aceites usados se hace difícil y costosa, ya que muchas veces es generado en pequeñas cantidades en diversos lugares como estacionamientos, pequeños talleres e instalaciones privadas.
  • Otra causa es que muchos de los consumidores no están conscientes del peligro potencial que genera depositar de forma inapropiada el aceite usado.

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